Fiat on lyhenne sanoista Fabbrica Italiana Automobili Torino, suomeksi italialainen Torinon autotehdas. Fiat on myös latinaa, merkitykseltään tulkoon. Fiatin historia kirjoitetaan pitkälti samoin kuin koko Italian teollistuminen ja kansakunnan nousu moottorivoimin liikkuville pyörille. Yhtiö perustettiin Torinossa, Piemonten maakunnassa 1899 ja vielä samana vuonna esiteltiin ensimmäinen malli, 4 HP. Kaksisylinterinen 650-kuutioinen moottori tuotti 4,2 hevosvoimaa. Kaikkiaan kahdeksan 4 HP:tä valmistui ja muutamassa yksilössä oli isompi 5-6 hevosvoimainen 840-kuutioinen moottori. Kolme yksilöä on vielä jäljellä, kaksi Torinossa ja yksi Fordin museossa Yhdysvalloissa.

Fiatin perustajajäseniin kuuluvan Giovanni Agnellin perheellä on perinteisesti ollut vahva asema yhtiön johdossa. Nykyään perhettä edustaa John Elkann, jonka isoisä Gianni, Giovannin pojanpoika Agnelli oli. Elkannista tuli Fiatin varapuheenjohtaja vuonna 2004 vain 28-vuotiaana. Henkilöautojen lisäksi Fiat on vuosien mittaan valmistanut muun muassa vetureita ja junia, sotilasajoneuvoja ja lentokoneita. Uusin suuri käänne yhtiön historiassa on ollut perinteisen Yhdysvaltalaisen Chryslerin hankkiminen omistukseen. Fiat oli vuonna 2009 Italian suurin autonvalmistaja ja suurin yritys ylipäätään sekä maailman seitsemänneksi suurin autonvalmistaja (pois lukien Chrysler).

Fiat-autoja valmistetaan kaikkialla maailmassa. Italian ulkopuolella suurin Fiat-tuotanto löytyy Brasiliasta, jossa Fiat on markkinajohtaja.  Yhtiöllä on tehtaat myös Argentiinassa ja Puolassa ja pitkä historia lisenssivalmistuksesta useissa maissa. Suomalaisille tutuimmat lienevät venäläinen Lada ja turkkilainen Tofas. Alkuperäinen Lada on omaa sukua Fiat 124, Vuoden auto vuosikertaa 1967. Muita ”Vuoden Fiateja” ovat olleet 128 (1970), 127 (1972), Uno (1984), Tipo (1989), Punto (1995) Bravo/Brava 1996, Panda (2004) ja 500 (2008).

Muita merkkipaaluja Fiatin historiassa ovat: Corso Danten tehdas perustetaan 1900, ensimmäinen dieselmoottori 1907, ensimmäinen pikkuauto 501 vuonna 1919, Lingotton tehdas otetaan käyttöön 1923, esittelyssä 508 Balilla vuonna 1932 sekä maailman pienin sarjatuotantoauto 500 Topolino 1936. Mirafiorin tehdas vihittiin 1932. Sodan jälkeen 1950 esiteltiin Fiatin ensimmäinen dieselhenkilöauto 1400. Takamoottorinen pikkuauto 600 esiteltiin 1955, Fiatin merkkeihin liitettiin Lancia ja tuolloin 50 prosentin osuudella Ferrari 1969, malli 127 esiteltiin 1971, Uno tuli 1983, Alfa Romeo liitettiin talliin 1987, Punto esitellään 1993, maailmanauto Palio 1996, Multipla 1998 sekä uusi Punto 1999.