Nissan kuuluu japanilaisen autoteollisuuden peruskiviin. Yhtiö näki päivänvalon vuonna 1934 Nissan Motor Co. Ltd. -nimisenä, mutta merkin historia alkaa vielä paljon kauempaa. Jo 1920-luvulla DAT Motorcar Co. valmisti hyötyajoneuvoja, ja valmistusta laajennettiin nopeasti henkilöautoihin. 1930-luvun alussa yhtiö toi markkinoille ensimmäisen pienen henkilöauton, Datsonin. Nimi muutettiin pian Datsuniksi. Pienimuotoinen vienti käynnistyi jo 1934, jolloin 44 Datsunia toimitettiin Keski- ja Etelä-Amerikkaan sekä Aasian alueelle. 

Toisen maailmansodan aikana yhtiön tuotanto painottui sotilaskäyttöön tarkoitettuihin ajoneuvoihin, kuten useilla muillakin autonvalmistajilla. Sotavuosien jälkeen painopiste siirtyi jälleen henkilö- ja kuorma-autojen valmistukseen.

Autotuotannon alkuvaiheessa sekä muotoilu että tekniikka nojasivat selvästi yhdysvaltalaiseen osaamiseen. 1950-luvun alussa Nissan aloitti yhteistyön englantilaisen Austin Motor Companyn kanssa tavoitteenaan tietotaitonsa lisääminen autonvalmistuksessa. Nissan oli valmistanut Austin 7 -mallia jo 1930-luvulla, mutta uuden sopimuksen myötä Japanissa koottujen ja kokonaan valmistettujen Austineiden määrä oli lopulta yli 20 000.

1950-luvulla Nissan aloitti myös määrätietoiset vientiponnistelut muun muassa maailman tuolloin suurimmille automarkkinoille Yhdysvaltoihin. Eurooppaan merkki rantautui toden teolla 1960-luvulla.

Vuosituhannen vaihteen lähestyessä Nissan oli ajautunut taloudellisiin vaikeuksiin, joista selvitäkseen se liittoutui Renaultin kanssa vuonna 1999. Yhtiö julkisti kolmevuotisen ohjelman, Nissan Revival Planin, jonka tavoite oli palauttaa yhtiö menestyksekkääksi. Ohjelma osoittautui tehokkaaksi, ja Nissanin kannattavuus parani dramaattisesti nopeassa tahdissa. Tuloskunnon kohennusta on pidetty pitkälti yhtiön nykyisen johtajan, Carlos Ghosnin, aikaansaannoksena.

Ensimmäiset Datsunit saapuivat suomalaisautoilijoiden ulottuville vuonna 1962. Japanilaista autoalan osaamista edusti alkuvuosina muun muassa Bluebird, sen jälkeen tutuiksi tulivat 100A sekä Cherry. Myöhemmin, kun autoja oli alettu myydä Datsunin sijasta Nissan-merkkisinä, menestystä ylläpitivät Almera ja Primera. Viime aikojen menekkimalli on ollut crossover-henkinen Qashqai; se on ylivoimaisesti myydyin Nissan Suomessa. Nissanin uusimmista malleista mainetta on niittänyt sähköauto Leaf, joka valittiin Vuoden autoksi 2011.

Nissanin sisarmerkki, premium-tuotteisiin painottuva Infiniti, antaa edelleen odottaa itseään Suomen markkinoille.