Renaultin syntymäpäivä on 25.2.1899, jolloin veljekset Louis, Marcel ja Ferdinand Renault perustivat nimeään kantavan yhteisyrityksen. Ensimmäinen automalli, Renault Voiturette 1CV, oli valmistunut jo edellisenä vuonna. Veljesten mainetta kasvattivat kaupunkienväliset autokilpailut (esimerkiksi Pariisi–Berliini), jonka perusteella he saivat lisää autotilauksia. Massatuotanto alkoi 1905, kun yhtiöltä tilattiin kerralla 250 autoa taksikäyttöön.

Renault laajensi tuotantoaan pian henkilöautoista paketti- ja kuorma-autoihin, busseihin, traktoreihin ja jopa FT-17-panssarivaunuihin, joita hankittiin Suomeenkin 1920-luvulla. Yhtiön mainetta mustasi yhteistyö natsien kanssa 2. maailmansodassa Ranskan miehitysaikana. Kun maa vapautettiin, Louis Renault pidätettiin ja hän kuoli vankilassa jo kuukauden jälkeen epäselvissä olosuhteissa. Yhtiö kansallistettiin, eikä yhteistyöstä syytetylle suvulle maksettu mitään korvauksia. Vielä viime vuosina Renaultin seitsemän lastenlasta on vaatinut korvauksia Ranskan valtiolta ja isoisänsä maineen palauttamista.

Yhtiö pysyi Ranskan valtion hallussa aina vuoteen 1996 saakka, kunnes vaiheittainen yksityistäminen pääsi alkuun. Valtiolla on yhä 15 prosenttia yhtymän osakkeista. Vuonna 1999 Renault hakeutui yhteistyöhön japanilaisen Nissanin kanssa, jolloin syntyi yksi menestyksekkäimmistä autoteollisuuden yhteenliittymistä. 

Nyt Renault-Nissan on maailman neljän suurimman autonvalmistajan joukossa ja sen pääjohtaja, brasilialainen Carlos Ghosn, yksi alan vaikutusvaltaisimmista toimijoista. Renault on hankkinut omistukseensa myös romanialaisen Dacian ja kehittää siitä edullista jokamiesluokan ”maailmanautoa”, johon ostajilla olisi varaa myös kehittyvissä maissa. 

Renaultin historiaan autonvalmistajana mahtuu sekä toppeja että floppeja. Yksi legendoista on Renault 4 –malli eli ”Tipparellu”, jota valmistettiin 1961–1992. Tämän Citroén 2CV:n eli ”Rättisitikan” kilpailijaksi syntyneen mallin 50-vuotisjuhlia vietettiin vuonna 2011. Myös sen seuraajasta Renault 5:sta tuli menestys vuoden 1973 energiakriisin jälkitunnelmissa. Pahasti metsään mentiin 2000-luvun Avantime- ja Vel Satis –malleilla, joiden valmistus loppui lyhyeen kehnon menekin ja huonon laadun takia. Laatuongelmat kiusasivat Renaultia yleisemminkin 1990-luvulta lähtien, ja esimerkiksi keskikokoluokan Laguna komeili usein erilaisten vikatilastojen kärjessä. Vasta viime vuosina autojen ja työn laatu on jälleen noussut kilpailukykyiselle tasolle.