Smart on yksi nuorimmista automerkeistä ja perustettu vasta 1994. Alkuperäinen idea tuotteeseen tuli Swatchilta ja sen toimitusjohtajalta Nicolas Haykilta. Tavoitteena oli halpa ja monikäyttöinen nuorison ensiauto, ja yhteistyökumppania etsittiin esimerkiksi Volkswagenista. Kun tuo tie meni tukkoon, kumppaniksi valikoitui silloinen Daimler-Benz. Auto osoittautui kuitenkin liian kalliiksi ja oli myös aikaansa edellä – pienten kaupunkiautojen esiinmarssi oli vasta tuloillaan – ja Swatch vetäytyi koko projektista. Nykyisin Smart on Daimlerin 100-prosenttisesti omistama tytäryhtiö. Pääkonttori on Saksassa, mutta autot valmistetaan Ranskan Hambachissa.

Smart lähti liikkeelle kaksipaikkaisesta Fortwo-mallista, mutta pian mallisto laajeni neliovisella Forfourilla sekä Roadster- ja Crossblade -erikoismalleilla. Forfourissa yritettiin hyödyntää mahdollisimman paljon Mitsubishi Coltin tekniikkaa, mutta malli ei päässyt siivilleen ja tappiot kasvoivat. Haaveeksi jäi esimerkiksi konseptina esitelty nelivetoinen Formore-malli, joka olisi perustunut C-sarjan Mersuun ja ollut sisarmalli Mercedes-Benz GLK:lle.

Vuoteen 2006 mennessä rönsyt oli karsittu ja jäljelle jäi vain Fortwo kahtena koriversiona. Siitä on nyt menossa kolmas sukupolvi ja tulossa on myös täyssähköinen versio. Uudesta Forfouristakin liikkuu jo huhuja. Vuoden 2012 alussa Smart esitteli Fortwon pohjalle rakennetun pienen pick-up-konseptin, joka kulkee 55 kilowatin sähkömoottorilla.