Toyota on maailman suurin autonvalmistaja.

Sakichi Toyoda (s. 1867) aloitti yrittäjäuransa kutomakonealalla. Toyoda kehitti puolainkoneen vuonna 1894 ja kolmea vuotta myöhemmin ensimmäisen automatisoidun kutomakoneensa. Toyoda joutui luopumaan yrityksestään Japanin talouden romahdettua 1910-luvulla, mutta palasi takaisin samalle alalle lankojen ja kankaiden tuottajana jatkaen samalla kutomakoneiden kehittelytyötä.

Sakochi Toyoda perusti uusia toimiaan varten kehruu- ja kutomoyrityksen Toyoda Spinning ja Weaving Co. Ltd:n vuonna 1918 ja Toyoda Automatic Loom Works Ltd:n 1926. Toyodan automaattipysähdyksellä varustetusta kutomakoneista tuli nopeassa ajassa niin suosittuja, että Type-G-koneen oikeudet myytiin suurelle brittiläiselle Platt Brothers tekstiiliyritykselle miljoonalla jenillä 1920-luvun lopussa.

Oikeuksien myynnin jälkeen Sakichi matkusti Yhdysvaltoihin ja vaikuttui maan teollisuudesta ja erityisesti maan tehokkaasta autotuotannosta. Kotiin palattuaan Toyoda lupasi pojalleen Kiichirolle kaikki Type-G:stä saamansa rahat, jos poika lupaisi käyttää ne autotuotannon tutkimiseen ja kehittämiseen. Kiichiro matkusti Yhdysvaltoihin oppiin ja jo vuonna 1933 Loom Worksin tiloihin rakennettiin jo erillinen auto-osasto tuotantolinjoineen.

Ensimmäinen tuotantomalli Model AA valmistui kolmea vuotta myöhemmin. AA-mallin logokilpailun yhteydessä Toyoda-nimi vaihdetaan hyvinvointiin ja onneen assosioituvaan Toyota-muotoon. Toyota Motor Co. Ltd. perustettiin vuonna 1937 ja Honshan tuotantolaitos aloitti tuotantonsa seuraavana vuonna.

Toyota aloitti maailmanvalloituksen 1950-luvulla. Ensimmäiset Crownit laivattiin Yhdysvaltoihin vuonna 1957. Eurooppaan Japanin suurin automerkki rantautui Tanskan kautta 1963. Suomessa Toyotan maahantuonti aloitettiin 1964 Korpivaara Oy:n toimesta ja vuodesta 1995 lähtien maahantuonnista on vastannut Toyotan oma maahantuojaorganisaatio Toyota Auto Finland Oy.

Toyotan nykyisen kaltaista menestystä pidetään pitkälti TPS-tuotantojärjestelmän ansiona. Toyota Production System -tuotantojärjestelmän juuret löytyvät 1950-luvun alusta ja se nojaa kahteen ”Just in Time” ja ”Jidoka” -peruskäsitykseen.

Ensimmäinen tarkoittaa sitä, että tuotteita ei valmisteta varastoon, vaan koko prosessia johdetaan tarkasti asiakaskysynnän ohjaamana. Jidoka tarkoittaa tuotannon välitöntä keskeyttämistä häiriötilanteissa. Automaattisten keskeytysten avulla pystytään minimoimaan viallisten tuotteiden syntyminen ja virheisiin välittömästi reagoimalla myös itse tuotantoprosessi kehittyy.

Toyotalla näiden kahden käsitteen hyödyntäminen on mahdollistanut kuluttajien laatu- ja tyytyväisvaatimuksia täyttävien autojen tehokkaan ja nopean valmistuksen. Toyotan kehittämiä tuotantoprosesseja hyödynnetään laajalti autonvalmistajien keskuudessa.