Volvo-merkki tulee latinan sanasta volvere (pyöriä). Yhtiön perustivat 1924 Assar Gabrielsson ja Gunnar Larsson.

Ensimmäinen auto, OV4 (tunnettiin nimellä Jacob) valmistui 1927. Vuonna 1941 valmistui 50 000:s Volvo. Se oli kuorma-auto.

Maailmansodan jälkeen suunniteltiin PV 444-mallisarja, joka saavutti menestystä myös USA:n markkinoilla. Amazon-mallisarja (P121) jatkoi Volvon hyvää myyntiä sekä Pohjoismaissa että USA:ssa. Pienenä autotehtaana Volvo käytti muualta hankittuja komponentteja (moottorien kehityksessä yhteistyötä sekä Peugeotin että Renaultin kanssa).

Volvo laajeni 1980-luvun alussa autoteollisuudesta monialayhtiöksi, jossa oli henkilö-, kuorma- ja linja-autojen lisäksi vapaa-ajan tuotteiden divisioona, elintarvike-, lääketeollisuus-, vakuutusyhtiö ja rahoitusyhtiö.

Yhtiön omistajat torjuivat pääjohtajan suunnitelmat 80-luvun alkupuolella laajentaa yhtiön toimintaa öljyteollisuuteen sekä myöhemmin fuusioitumisen Renaultin kanssa. Volvo jäi yksin, ja luopui 90-luvun aikana autoteollisuuden ulkopuolella olevista toiminnoista, ja sen henkilöautotoiminta myytiin Fordille. Päätettyään lopettaa Euroopassa valmistetun Scorpion, Ford sai eurooppalaisen merkin, jolla oli vahva jalansija suurten turvallisten perheautojen valmistajana. Volvolla taas koettiin, että yhtiö oli saanut riittävästi resursseja uusien mallisarjojen kehittämiseen "liittouduttuaan" Fordin kanssa.

Vuonna 2010 Volvon henkilöautot päätyivät kiinalaisen Geelyn omistukseen.

Volvo on aina pyrkinyt olemaan edelläkävijä turvallisuusajattelussa. Volvo oli mm. ensimmäinen autovalmistaja, joka käytti istuimissaan kolmipisteturvavöitä. Turvavöiden rakenteen kehitti vuonna 1959 Volvolla työskennellyt ruotsalainen Nils Bohlin. Kesällä 2006 Volvo ilmoitti siirtävänsä osittain autojen tuotannon halvempiin tuotantomaihin, kuitenkin suunnittelu ja prototyyppien valmistus tapahtuu edelleen ruotsissa. Suomessa Volvo on ollut jo vuodesta 1928 lähtien.